viernes, 10 de febrero de 2017

Ejército Británico de la India





EJÉRCITO BRITÁNICO DE LA INDIA


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Bandera del Ejército Británico de la India



    ÍNDICE

  1. INTRODUCCIÓN
  2. EVOLUCIÓN DURANTE LA GUERRA
  3. ORGANIZACIÓN OPERATIVA y EQUIPAMIENTO
  4. CAMPAÑAS
  5. CONDECORACIONES
  6. GALERÍA FOTOGRÁFICA
  7. FUENTES


1. Introducción


El Ejército Británico de la India, (British Indian Army, BIA), comenzó la Segunda Guerra Mundial con no más de 200.000 hombres. Al finalizar la contienda se había convertido en el mayor Ejército voluntario de la historia con alrededor de unos 2.500.000 hombres en sus filas.

Distribuidos en Divisiones de Infantería Ligera, Divisiones Acorazadas y una Fuerza Aerotransportada que empezaba a buscar su propia identidad, el BIA luchó en los tres continentes, (África, Asia y Europa), durante la guerra.



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El Rey de Inglaterra, George VI, revistando tropas del BIA



En 1939 el BIA era una fuerza experimentada que había combatido en la Tercera Guerra de Afganistán, en dos campañas de la Guerra de Waziristán, y en pequeñas escaramuzas en la frontera noroeste durante la Primera Guerra Mundial.

No tenían problemas en el reclutamiento de personal, aunque sí en encontrarlo con la suficiente capacitación técnica. La conversión de las unidades de caballería en unidades acorazadas y mecanizadas no había hecho más que comenzar y se veía obstaculizada por la falta de tanques y vehículos blindados.

Se añadía el hecho de que los Oficiales británicos no habían ideado ningún plan de instrucción para las fuerzas indias, que suponían en 1939 unos 130.000 hombres, (a los que había que añadir otros 44.000 que servían en unidades británicas destacadas en la India excepcionalmente), y que estaban dedicados fundamentalmente a tareas de seguridad interior y a proteger la frontera con Afganistán ante un posible ataque de Rusia.

Pero a medida que la guerra fue progresando la dimensión y las funciones del BIA fueron incrementándose de una manera dramática, que vinieron muy marcadas por la falta de equipo y suministros.



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Instrucción de tiro de reclutas de BIA bajo la supervisión de un Oficial británico



El BIA luchó en Etiopía contra el Ejército Italiano, en Egipto, Libia y Túnez contra el Ejército Alemán, y de nuevo contra el Ejército Alemán en Italia después de la rendición de las tropas italianas. Pero el grueso del BIA fue destinado a luchas contra el Ejército Imperial de Japón, siendo derrotado al principio en Birmania y Malasia, retirándose a la frontera de la India, y después de reabastecerse y reorganizarse, participando en el contraataque y el avance victorioso en Birmania, constituido en la mayor fuerza militar del Imperio Británico de la historia.



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Winston Churchill felicitando a combatientes indios del BIA



Estas campañas se llevaron las vidas de 36.000 militares del BIA, dejando otros 34.000 heridos y 67.000 prisioneros de guerra. Su valor fue reconocido con más de 4.000 condecoraciones, siendo 38 de ellos condecorados con la Cruz Victoria ó la Cruz George.

El Mariscal de Campo Sir Claude Auchinleck, Comandante en Jefe del BIA, dijo que Inglaterra no podría haber ganado dos guerras mundiales sin los hombres del BIA. Winston Churchill también reconoció “La valentía sin igual de los Soldados y Oficiales del BIA”.



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Sir Claude Auchinlek, a la derecha de la foto, en la época en la que era Comandante en Jefe del BIA, junto con los Generales Wavell y Montgomery


2. Evolución durante la Guerra


En 1939 el BIA contaba, después de sucesivas reducciones, con 18 Regimientos de Caballería y 96 Batallones de Infantería, que sumaban unos 195.000 hombres, incluyendo unos 34.000 que no eran combatientes. Además podían añadir unos 15.000 soldados de la Fuerza Irregular Fronteriza, (exploradores y milicianos), otros 22.000 de la Fuerza Auxiliar de la India, (voluntarios angloindios y europeos, pagados a tiempo parcial), 19.000 de la Fuerza Territorial de la India, (de iguales características a la anterior), y 53.000 de las Fuerzas del Estado de la India, todos ellos indios bajo mando de Oficiales británicos.

Las fuerzas del BIA en aquella época no esperaban verse envueltas en las hostilidades que estaban dando comienzo en Europa y todavía estaban muy cortos de instrucción y equipos modernos. Así que cuando la 4ª y la 5ª Divisiones de Infantería de la India, y cuatro Compañías de Mulas, fueron requeridas por el gobierno británico para participar en las campañas de África Nororiental y para unirse a la Fuerza Británica Expedicionaria en Francia, resultó una cierta sorpresa.



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Soldados del BIA recién incorporados a filas, listos para ser desplegados



En 1940 el gobierno británico y el gobierno indio deciden poner en marcha en el BIA cinco Divisiones de Infantería, (6ª, 7ª, 8ª, 9ª y 10ª), y una División Acorazada, (31ª). Estas nuevas Divisiones irían fundamentalmente a la defensa de Iraq, a excepción de la 9ª que iría a la zona de Malasia. La 3ª Brigada Motorizada de la India, pasó a integrarse en la 31ª División Acorazada y por lo tanto se suspendió su despliegue en Egipto hasta la reorganización de la misma.



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Carro de combate del BIA perteneciente a la 31ª División Acorazada



En 1941 se revisa el plan para la defensa de la India, preocupados por los planes que parecía tener el Imperio de Japón y con la imperiosa necesidad de reorganizar las fuerzas desplegadas en ultramar, se decide la creación de 50 nuevos Batallones de Infantería y 7 nuevos Regimientos Acorazados, que se integrarán en 5 Divisiones de Infantería, (14ª, 17ª, 19ª, 20ª y 34ª), una División Acorazada (32ª), y la 50ª Brigada de Tanques de la India.



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El BIA durante su evolución trató de potenciar las unidades acorazadas



En 1942 con la caída de Singapur, unos 40.000 soldados indios fueron capturados. De ellos unos 30.000 decidieron alistarse en el Ejército Nacional de la India para luchar junto a los japoneses y el resto fueron embarcados en su mayoría como prisioneros de guerra hacia Nueva Guinea.

En base a las Divisiones que existían previamente, se decidió formar otras cuatro Divisiones de Infantería, (23ª, 25ª, 28 y 36ª) y la 43ª División Acorazada de la India.

La 28ª División de Infantería no llegó a constituirse, nada más que sobre el papel, y la 36ª a pesar de su denominación, estaba formada en su totalidad por soldados británicos provenientes de la Campaña de Madagascar y de Gran Bretaña.

La 26ª se nutrió principalmente de Unidades de recluta y entrenamiento que estaban acantonadas en las proximidades de Calcuta. A raíz de los pobres resultados obtenidos en Birmania y Malasia, se decidió que las Divisiones que combatían allí estaban “sobremecanizadas” para la orografía del terreno, así que se pensó en seleccionar la 17ª y la 39ª para reconvertirlas en Divisiones de Infantería Ligera, con sólo dos Brigadas que se apoyarían para el transporte en carros, caballos, mulas y vehículos ligeros de cuatro ruedas.

En diciembre de 1942 se designa la India como la base de las Operaciones Ofensivas en el Frente de Asia – Pacífico y se destinan a ello 34 Divisiones de Infantería, incluyendo dos Divisiones Británicas, una de África Occidental, una de África Oriental, Once Divisiones Indias y lo que quedaba del Ejército de Birmania.



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La complicada orografía de Birmania y Malasia hizo que muchas de las Unidades del BIA proyectadas como mecanizadas se reconvirtiesen en ligeras



En 1943, los planes incluían la formación de otra División de Infantería, una División Aerotransportada, y una División Acorazada Pesada. Pero al final sólo se formó la 44ª División de Infantería, en base a las 33ª y a la 43ª Divisiones, cambiando además la composición de ese tipo de Unidades añadiendo dos Batallones de Infantería más que actuarían como núcleo de tropas divisionario

Además en 1943 se designa un Comité de Estudio para informar de cuál era la presteza de las tropas indias y sugerir las mejoras que considerasen oportunas, llegando a las siguientes conclusiones:
  1. Las tropas empezaban a tener ciertas quejas sobre la capacitación de Oficiales y Suboficiales por lo que se sugirieron mejoras en la instrucción de los mismos y mejoras en la paga.
  2. Aumentar el periodo básico de instrucción a nueve meses, añadiendo dos meses más de instrucción específica de combate en la jungla.
  3. El sistema para implementar los refuerzos y los reemplazos debía mejorarse y debía incluirse en los reclutamientos a Suboficiales experimentados.
  4. Las Brigadas de Infantería se integrarían por parte de un Batallón Británico, un Batallón Indio, y un Batallón Gurkha.
Y para poder implementar estas medidas, en Julio de 1943 se decidió reconvertir las Divisiones 14ª y 39ª en Divisiones de Entrenamiento Específico para la jungla, de tal manera que un Batallón pasaría entre cuatro y seis meses integrado con alguna de las Brigadas existentes, para pasar luego a relevar a alguno de los que se encontraba luchando en el frente.

En 1944 la proyectada 44ª División Aerotransportada de la India se hizo realidad, sirviéndole de base la 44ª División Acorazada que se reconvirtió y que hizo que sólo quedase la 31ª como la única División Acorazada del BIA. Se volvió a cambiar la composición de las Divisiones de Infantería y se estandarizó la existencia de tres Brigadas para cada División y de tres Batallones como núcleo de tropas divisionario.



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Imagen de algunos de los hombres de la 44ª División Aerotransportada de la India


3. Organización Operativa y Equipamiento


Las Divisiones de Infantería del BIA consistían en tres Brigadas de Infantería, cada una de ellas con tres Batallones. De ellos, uno solía ser británico y los otros dos indios ó gurkhas, aunque se dio el caso de Brigadas enteras constituidas en base a Batallones de Gurkhas.

En una División con un equipamiento de transporte mecanizado típìco, el Núcleo de Tropas Divisionario incluía un Grupo de Reconocimiento con un Regimiento de Caballería Mecanizada y un Batallón de Ametralladoras Pesadas equipado con 36 ametralladoras Vickers. (Además cada Batallón de Infantería contaba con una Compañía de Ametralladoras).

La Artillería Divisionaria contaba con tres Regimientos de Artillería de Campaña, equipados con 24 cañones de 25 libras Ordnance QF, con un Regimiento de Artillería Contracarro con 48 cañones anticarro, y con un Regimiento Ligero de Artillería Antiaérea con 54 cañones ligeros. Además incluía tres Compañías de Ingenieros de Campaña, señaleros, médicos y unidades de transporte.

Las Divisiones Ligeras, (14ª, 17ª y 39ª), contaban sólo con dos Brigadas de Infantería y carecían de equipamiento pesado, teniendo asignadas como unidades de transporte, seis Compañías de Acemileros y cuatro Compañías Motorizadas con jeeps.

Las Divisiones Mecanizadas y Animales, (7ª, 20ª, 23ª y más tarde la 5ª), contenían una mezcla de transportes mecanizados y animales. En ellas se sustituyeron los vehículos de la artillería de montaña por cañones Howitzer de 3.7 pulgadas transportados en mulas, los Regimientos de Artillería Antiaérea y Contracarro quedaron reducidos a dos Baterías de cada uno de ellos y el Grupo de Reconocimiento quedó constituido por un Batallón de Infantería Ligera.



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Hombres de un Regimiento de Artillería de Campaña del BIA luchando en el norte de África



Las Divisiones Acorazadas tenían el hándicap de la acuciante falta de medios acorazados, (la 251ª Brigada Acorazada y la 3ª y 43ª Brigadas Motorizadas).

A finales de 1940 se cambia la estructura y se decide que la 31ª tenga dos Brigadas Acorazadas y una Brigada Motorizada, (la 251ª y la 252ª Brigada Acorazada de la India y la 3ª Brigada Motorizada de la India), y con posterioridad y debido al envío de la 3ª Brigada a Egipto se pasa a una estructura de dos Brigadas Acorazadas, (251ª y 252ª), y y un Grupo de Apoyo.

En 1942 se decide que las Brigadas Acorazadas actúen como unidades “independientes” en la Campaña de Birmania, quedando constituidas la 50ª, la 254ª, la 255ª y la 267ª Brigadas Acorazadas, y pasando la 251ª Brigada Acorazada a formar parte del X Ejército.

Para marzo de 1943 se constituye la 44ª División Acorazada, (con la 254ª y 255ª Brigadas Acorazadas y la 268 Brigada de Infantería), y finalmente en marzo de 1944 se queda la 31ª División Acorazada como la única con tal denominación sirviendo en Oriente Medio y las 50ª, 254ª y 255ª Brigadas Acorazadas, (que habían sido la base de la 32ª División Acorazada), sirviendo en Birmania.



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Vehículo blindado de ruedas de la 10ª División de Infantería desplegada en la Campaña de Egipto



Las tropas aerotransportadas de la India nacen con la 50ª Brigada Paracaidista Independiente de la India el 29 de Octubre de 1941, con el 151º Batallón Paracaidista Británico, el 152º Batallón Paracaidista de la India, y el 153º Batallón Paracaidista Gurkha, y el apoyo de una Compañía de Ametralladoras medias Vickers y otra Compañía de Morteros de 81 mm.

Más tarde el 151º Batallón retornaría a Inglaterra y sería sustituido por el 154º Batallón Paracaidista Gurkha, quienes entrarían en acción en la Batalla de Sangshak en marzo 1944.

En abril de 1944 la 44ª División Acorazada “cede” su Cuartel General y es renombrada 44ª División Paracaidista de la India semanas después.

En julio de 1944, con la disolución de Fuerza Chindit de General Ordre Wingate, la 77ª Brigada de Infantería pasa a ser Paracaidista y se integra en la 44ª División junto con la 50ª Brigada Paracaidista, la 14ª Brigada de Desembarco Aéreo, (planeadores), dos Regimientos de Artillería de Campaña, dos Regimientos de Artillería Antiaérea y un Regimiento de Artillería Mixto, (antiaéreo y contra carro).



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Soldado del 153º Batallón Paracaidista Gurkha



El apoyo de artillería fue proporcionado por la Artillería Real de la India, que había sido creada en 1935 en base a cuatro baterías de artillería tiradas por mulas. A finales de 1945 contaba con 10 Regimientos de Artillería de Campaña, 13 Regimientos de Artillería de Montaña, 10 Regimientos de Artillería Contra Carro, y 3 Brigadas de Artillería Antiaérea con 4 Regimientos de Artillería Pesada y 5 de Artillería Ligera.



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El apoyo de artillería en la jungla se mostró decisivo en muchas batallas



El Cuerpo de Ingenieros de la India aportó hasta el final de la guerra efectivos a cada una de las Divisiones del BIA. Contaba a finales de 1945 con 5 Compañías de Zapadores, 67 Compañías de Ingenieros de Campaña, (desminadores), 6 Escuadrones Independientes de Zapadores, y 20 Compañías de Apoyo a Ingenieros.

El BIA vió como sus Divisiones y sus Núcleos de Tropas se integraban durante la Guerra en los Ejércitos Aliados VIII, IX, X, XII, XIV, en el Ejército del Sur y en el Noroccidental, bajo mando de Generales como Bernard Montgomery, Maitland Wilson, Edward Quinan, Montagu Stopford, ó William Slim.



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Teniente General Montagu Stopford. Jefe del XII Ejército Británico



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Teniente General William Slim. Jefe del XIV Ejército Británico


4. Campañas


El BIA estuvo presente a lo largo de la guerra en todos los teatros de operaciones y en todos los frentes.

En África y Oriente Medio es dónde antes empezaron a desplegarse unidades del BIA, ya que incluso antes de la declaración de guerra, una Brigada de Infantería de la India había sido enviada a reforzar una de las guarniciones de Egipto. Y en octubre de 1939 se envió otra Brigada más, que junto con la primera formaron la 4ª División de Infantería de la India.

Ya en marzo de 1940 se enviaron a Egipto dos Brigadas más y un Cuartel General Divisionario, que se constituyeron en la 5ª División de Infantería de la India.

La 4ª División de Infantería, participó junto a la 7ª División Acorazada, (las “Ratas del Desierto”), en la Operación Compass, que llevó a los aliados a la mayor campaña del desierto occidental de África durante la guerra.

Las tropas británicas y de la Commonwealth, se lanzaron a una ofensiva sobre Libia, tomando la mayor parte de la antigua región de Cirenaica, capturando a 115.000 soldados italianos, cientos de tanques y piezas de artillería y más de 1000 aeronaves, sufriendo pocas bajas entre sus filas. Ese éxito de los aliados hizo que los alemanes tuvieran que reforzar el norte de África.



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Vehículo de la 4ª División de Infantería durante la ofensiva de Libia



En marzo de 1941 el AfrikaKorps del Mariscal de Campo Erwin Rommel lanza un contraataque, el cual se ve retrasado por la resistencia ofrecida por los soldados de la 3ª Brigada Motorizada de la India en la Batalla de Meikili, que permiten que la 9ª División Australiana pueda retirarse hasta Tobruk.

La 4ª División de Infantería participa también en la Operación Battleaxe, que se lanza en junio de 1941 con el objetivo de despejar el este de Libia de tropas alemanas e italianas y así poder aliviar el cerco sobre Tobruk. Los soldados de la 4ª División de Infantería también tomaron parte en la Operación Crusader, que significó el principio del fin del AfrikaKorps de Rommel al forzar su retirada hacia la línea defensiva de Gazala y posteriormente hacia El Agheila.



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Soldados del BIA en una trinchera del norte de África



Posteriormente la 4ª División deja el desierto para pasar a combatir en Chipre y Siria en abril de 1942. La 5ª y la 11ª Brigadas de la División, luchan en Mersa Matruh. La 10ª División de Infantería toma parte en la Batalla de Gazala entre mayo y junio de 1942, conteniendo durante tres días a las unidades alemanas e italianas en la Primera Batalla de El Alamein, facilitando la retirada y el reagrupamiento del 8º Ejército Británico mandado por Montgomery. La 4ª División de Infantería regresa para tomar parte en la Segunda Batalla de El Alamein, ocupando la posición central en el frente en el Risco de Ruweisat.



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En este esquema del despliegue de tropas durante la segunda Batalla del El Alamein se puede observar la posición de la 4ª División de Infantería de la India



En Marzo de 1943, la 4ª División de Infantería participa en la Operación Pugilist en la Campaña de Túnez, con el objetivo de aniquilar a los alemanes en la Línea Mareth y poder conquistar posteriormente la ciudad tunecina de Sfax.

En el África oriental lucharon contra las fuerzas del Eje en la campaña de la conquista de la Somalia Británica por parte de los italianos. Los Regimientos 2º y 15º del Punjab lucharon en esa campaña, primero en la Batalla de TugArgan y posteriormente formando parte de la retaguardia durante la retirada y posterior evacuación de las fuerzas británicas en Aden.



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Soldados del 2º Regimiento del Punjab en la Batalla de TugAran



En el frente de Iraq y Persia, fuerzas del BIA fueron requeridas para participar en la guerra anglo-iraquí que pretendía salvaguardar la ruta de suministros terrestre hacia la Unión Soviética. En abril de 1941 la 8ª División de Infantería de la India desembarca en Basora y marcha hacia Bagdad asegurando que Iraq sea territorio de operaciones para los aliados en contra de lo que pretendía el dirigente progermano RashidAli.

La Operación Barbarroja lanzada por los alemanes en junio de 1941 ponía en peligro los pozos petrolíferos de Persia ante el avance de las tropas de Hitler, por lo que la 8ª y la 10ª División de Infantería avanzan desde el sur de Persia para proteger esos pozos.

Las Divisiones de Infantería 4ª y 8ª, la 2ª Brigada Acorazada de la India y la 4ª Brigada de Caballería de la India, se vieron todas ellas envueltas en la invasión anglo-soviética de Irán entre agosto y septiembre de 1941. La 24ª Brigada de Infantería, (de la 8ª División), cruzó el río Shatt Al-Arab en un rápido desembarco anfibio, capturando las instalaciones petrolíferas de Abadan. El resto de la 8ª División avanzó entonces desde Basora hacia QasrShiekh.

El 28 de agosto de 1941 y cuando ya se encontraban en las proximidades de Ahvaz, el Shah de Persia ordenó el cese de las hostilidades. Mientras en el norte ocho batallones de Infantería, (indios y británicos), bajo el mando del General de División William Slim avanzaban desde Khanaqin hacia los campos petrolíferos de Naft-i-Shah por el paso de PaiTak. La toma de PaiTak se produjo el 27 de agosto de 1941 después de que sus defensores se retirasen durante la noche, solicitando a las tropas del General Slim un acuerdo de rendición en la mañana del 29.



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Puesto de observación durante la Campaña de Iraq



En el Sudeste Asiático participaron en la defensa de Hong Kong contra las fuerzas del Imperio de Japón, (8 horas después del ataque a Pearl Harbor), los Regimientos 7º del Rajput y 14º del Punjab, quienes aguantaron la defensa de la ciudad durante 18 días antes de su rendición.



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Soldados del BIA durante la defensa de Hong Kong



En Malasia, igual que en Egipto, ya había una Brigada de Infantería antes del inicio de la guerra. En la primavera de 1941 se reforzaron esas fuerzas con el envío de la 9ª División de Infantería.

Cuando los japoneses invaden Malasia en diciembre de 1941, el BIA contaba en la zona con la 9ª y la 11ª Divisiones de Infantería, con la 12ª Brigada de Infantería y un número no determinado de Batallones e Unidades Independientes del Servicio Imperial integradas en el III Cuerpo de la India.

La 11ª División de Infantería luchó en la Batalla de Jitra del 11 al 13 de diciembre, en la Batalla de Kampar del 30 de diciembre de 1941 al 2 de enero de 1942, y en la Batalla de Slim River del 6 al 8 de enero de 1942. Las 44ª y 45ª Brigadas de Infantería, (integradas en la 17ª División), llegaron como refuerzo en enero de 1942.

La 45ª Brigada entró en combate el 14 de enero de 1942 en la Batalla de Muar. Al finalizar la batalla el 22 de enero, de los 4000 soldados iniciales sólo quedaban con vida 800.

Muchos de los muertos se habían rendido en el Puente de ParitSulong y fueron fusilados, quemados vivos, golpeados hasta la muerte, y atropellados por los camiones de la Guardia Imperial Japonesa en lo que se conoce como la Masacre de ParitSulong.



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El General Takuma Nishimura fue el principal responsable de la Masacre de ParitSulong



Entre el 31 de enero y el 15 de febrero, la 9ª y 11ª Divisiones y las 11ª, 12ª, 44ª, y 45ª Brigadas de Infantería lucharon en las Batallas de BukitTimahy de PasirPanjang, siendo los 55.000 hombres que las integraban hechos prisioneros al final de la Batalla de Singapur, que finalizó con la toma de Singapur por parte de las tropas del Imperio de Japón.

En Borneo luchó el 2º Batallón del 15º Regimiento de Infantería del Punjab, (unos 1050 hombres), quienes a las órdenes del Teniente Coronel C.M. Lane y como parte de la SARFORCE, (Sarawak Force), defendieron el aeródromo de la capital hasta la caída de la misma en manos de los japoneses el 24 de diciembre de 1941

Los supervivientes de la defensa se trasladaron al Borneo holandés donde el Teniente Coronel Lane los puso bajo Mando holandés, dónde resistieron al Ejército Imperial de Japón en una guerra de guerrillas que en palabras del Teniente General Arthur Percival, Comandante de las Fuerzas de Malasia, “dio muestra de que el espíritu de la Unidad se mantuvo fuerte y disciplinado hasta el final, en una resistencia que pasará a la historia de las guerrillas”.



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Teniente General Arthur Percival. Comandante en Jefe de las Fuerzas de Malasia



En Birmania es dónde el BIA concentra el grueso de sus acciones durante la guerra. Entre la primavera de 1941 y Septiembre de 1945, los británicos y los indios despliegan en Birmania alrededor de 1.000.000 de soldados, que luchan en las sucesivas campañas que se van desarrollando en la península.

Cuando en diciembre de 1941 los japoneses invaden Birmania desde Siam, la 17ª División de Infantería se enfrenta a ellos en la Batalla de BilinRiver entre el 14 y el 18 de febrero de 1942 que acaba en forzosa retirada, en la Batalla del Puente de Sittang entre el 19 y el 23 de marzo, (donde pierden la mayoría de su artillería, vehículos y equipo pesado), en la Batalla de Pegu junto con la 7ª Brigada Acorazada británica, entre el 3 y 7 de marzo de 1942, y en la Batalla de Yenangyaung junto con la 39ª División de Infantería, (antigua 1ª División de Birmania), la 48ª Brigada de Infantería y la 7ª Brigada Acorazada, entre el 11 y el 19 de abril de 1942, por el control de los campos petrolíferos de Yenangyuang, pero se vieron forzados a retirarse a la India ante el empuje del Ejército japonés, aún habiendo sufrido este apreciables bajas.



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Soldados Gurkhas del BIA durante la Campaña de Birmania



Durante la Campaña Arakan, de 1942 a 1943, la 14ª y la 17ª Divisiones de Infantería lucharon contra las tropas japonesas de la 33ª División de Infantería en una serie de escaramuzas de guerra de guerrillas en la jungla para la que la mayoría de los soldados del BIA no habían sido entrenados. Este hecho, unido a la dificultad para el suministro y a la mala gestión de los refuerzos y los reemplazos de las Unidades que combatían en tan duras condiciones, hicieron que la Campaña Arakan terminase en un auténtico fracaso.



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Esquema del despliegue de tropas durante la Ofensiva de Arakan. Se puede observar la posición de la 5ª y la 7ª División de Infantería de la India



La Campaña de Birmania de 1944 comienza el 5 de febrero con la Batalla de Admin Box en la que toman parte 5ª, la 7ª y la 26ª Divisiones de Infantería, junto con 81ª División de Infantería de África Occidental y la 36ª División de Infantería británica, y que se prolonga hasta el 23 de febrero. Los japoneses se habían infiltrado a través de las dispersas líneas del frente que ocupaba la 7ª División y avanzaban hacia el norte cruzando el Río Kalapanzin sin ser detectados por los británicos, lanzando un ataque contra el Cuartel General Divisionario.

Por primera vez se dio orden a las unidades que se encontraban sobre el terreno de que se atrincherasen y que luchasen contra los japoneses en lugar de retirarse. Los hombres de las 5ª y 7ª Divisiones resistieron a pesar de intenso fuego de artillería de los japoneses, y con la ayuda de los carros de combate del 25º Regimiento de Dragones británico consiguieron repeler todos los intentos japoneses de sobrepasarles.

Conseguían por primera vez en la Campaña de Birmania rechazar un ataque a gran escala del Ejército Imperial de Japón, aunque las bajas en las filas aliadas eran mayores que en las japonesas.

La Batalla de Imphal y la Batalla de Sangshak tienen lugar en la región de Imphal, la capital del Estado de Manipur en el noreste de la India, entre los meses de marzo de 1944 y julio de 1944. En ellas toman parte la 17ª, la 20ª y la 23ª Divisiones de Infantería, la 50ª Brigada Paracaidista de la India, y la 254ª Brigada Acorazada de la India.

Los japoneses trataban de romper las líneas británicas para invadir la India pero fueron rechazados sufriendo numerosas bajas. La Batalla de Kohima supone el punto de inflexión en la Ofensiva U Go lanzada por el Ejército Imperial de Japón para invadir la India.

La 50ª Brigada Paracaidista de la India, la 5ª y 7ª Divisiones de Infantería y la 2ª División de Infantería británica, rechazaron a las tropas japonesas que tenían como objetivo tomar el Risco de Kohima que dominaba la carretera que unía las ciudades de Kohima e Imphal y así cortar las líneas de suministros británicas.

El contraataque lanzado por británicos e indios consiguió expulsar a los japoneses de las posiciones que habían conseguido tomar, causándoles importantes bajas y dando al traste con el plan de Japón para invadir la India.



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Soldados del 10º Regimiento Gurkha ocupan una de las últimas posiciones durante la Batalla de Kohima



La Batallas de Meiktila y Mandalay, entre enero y marzo de 1945, dan comienzo a la tercera campaña de Birmania. Son dos batallas decisivas ya que a pesar de las dificultades logísticas los aliados fueron capaces de desplegar una gran fuerza acorazada y mecanizada en la Birmania central, además de contar ya con la superioridad en el aire.

Con la mayoría de las fuerzas japonesas diezmadas y en retirada, los aliados recuperaron Rangún sin encontrar una oposición dura ni organizada, para posteriormente recuperar sus posiciones en todo el país.

La 26ª División de Infantería de la India toma parte en la Batalla de la Isla Ramree, que se desarrolla durante seis semanas entre enero y febrero de 1945.

Esta batalla aparece en el Libro Guinness de los Récords como el “Mayor número de muertes por un ataque de cocodrilos”, debido a que los japoneses eligieron como ruta de retirada una que atravesaba un manglar de 16 kilómetros plagado de cocodrilos de agua salada.



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Soldados de la 26ª División de Infantería de la India descansan junto a un templo después de la Batalla de la Isla Ramree



La Operación Drácula y la Batalla de Punta Elefante, fueron las acciones que llevaron a cabo la 5ª y la 17ª Divisiones de Infantería y la 44ª División Aerotransportada de la India, junto con la 2ª y la 36ª Divisiones de Infantería británicas y la 255ª Brigada Acorazada, que supusieron el desembarco anfibio y aéreo de las tropas británicas e indias en Rangún. Cuando se lanzó la operación, el Ejército Imperial ya había abandonado la ciudad. 

La Operación Tiderace y la Operación Zipper, llevadas a cabo de forma conjunta por la 25ª, la 23ª y la 5ª Divisiones de Infantería y la 3ª Brigada de Commandos de los Marines Reales, supusieron la primera operación anfibia a gran escala en el Sudeste Asiático. Eran además el primer paso para el retorno de los aliados a Malasia y Singapur. La 23ª y la 25ª Divisiones de Infantería de la India fueron las primeras en desembarcar en Malasia el 9 de septiembre de 1945, en lo que fue el final de la Operación Zipper, consiguiendo la capitulación del Ejército de Japón.

La 5ª División de Infantería, en el marco de la Operación Tiderace, desembarcó en Singapur el 4 de septiembre de 1945 logrando la rendición de las tropas japonesas el 12 de septiembre.




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Lanchas de desembarco se dirigen hacia Rangún para tomar la ciudad



Después de la rendición de los japoneses, las tropas del BIA fueron enviadas a desarmar a las Unidades del Ejército Imperial y a prestar ayuda a los diferentes gobiernos locales.

La 7ª División de Infantería fue enviada a Tailandia para ayudar en la repatriación de los prisioneros de guerra.

La 20ª División fue enviada a Indochina para combatir a los guerrilleros del Viet Minh que se habían revelado para luchar por su independencia, y la 23ª fue enviada a Java para ayudar al gobierno holandés ante la insurrección de los movimientos proindependentistas contra el gobierno colonial.



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Rendición de Saigón por parte de las tropas del Imperio de Japón



También en Europa se desplegaron unidades del BIA en diferentes frentes. Francia era, casi con toda seguridad, el destino más inusual para una Unidad del BIA, pero en 1940 cuatro Compañías de acemileros del Cuerpo de Servicios del BIA fueron adscritas a la Fuerza Expedicionaria Británica, teniendo que ser posteriormente evacuadas durante la Operación Torch en Dunquerque, permaneciendo acantonados en Inglaterra hasta 1942.

Los aliados desembarcaron en Italia el 9 de septiembre de 1943. En la campaña posterior lucharon la 4ª, la 8ª y la 10ª Divisiones de Infantería de la India, y la 43ª Brigada Independiente de Gurkhas. La 8ª División de Infantería alcanzó la “Línea Bárbara” en octubre de 1943 luchando en el frente del Adriático, para posteriormente romperla en noviembre del mismo año. La 8ª División de Infantería lideró el asalto a las posiciones defensivas de la “Línea Bernhardt”, cruzó el río Sangro y avanzó hasta las afueras de Pescara para reunirse con el 8º Ejército Británico y esperar a la mejoría del tiempo en primavera.



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Soldados Sikh durante la Campaña de Italia



La 4ª División de Infantería tomó parte en la Batalla de Monte Cassino, en el frente del 8ª Ejército Británico y formando parte del XIII Cuerpo de Ejército, realizando junto con la 8ª División de Infantería dos ataques nocturnos a través del río Rapido. Diez días más tarde, los alemanes ya se habían retirado a su siguiente posición.

“Línea Ghotic” era la última línea de defensa de los alemanes en las postrimerías de la guerra y estaba establecida en la cima de los Montes Apeninos en Italia. Esa línea defensiva fue rota por los aliados en dos frentes, en el Adriático y en el Central, durante la Batalla de Gemmano en agosto de 1944, que fue la última batalla en Italia en la que participó la 4ª División de Infantería antes de desplegarse en Grecia. Situada en el flanco izquierdo del frente en el que se desplegaba el XIII Cuerpo de Ejército, la 8ª División de Infantería se abrió paso luchando en un terreno muy hostil orográficamente logrando capturar las colinas de FeminaMorta, mientras que la 6ª División Acorazada Británica había logrado el paso de San Godenzo, ambos el 18 de septiembre de 1944.

El 5 de octubre de 1944, la 10ª División de Infantería de la India, asignada al V Cuerpo de Ejército Británico, cruzaba la parte alta del río Fiumicino forzando al X Ejército alemán a retirarse corriente abajo hacia Bolonia.

En la primavera de 1945 el papel crucial de cruzar el río Senio, que estaba “trufado” de posiciones defensivas y búnkeres, fue encomendado a la 8ª División de Infantería de la India rememorando su papel en la batalla final de Monte Cassino con el cruce del río Rápido. El 29 de abril de 1945 los alemanes firmaban la rendición y las hostilidades en Italia finalizaban el 2 de mayo siguiente.



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Vehículos de la 8ª División de Infantería de la India avanzan por los caminos de las montañas italianas



En octubre de 1944 la 4ª División de Infantería de la India es embarcada hacia Grecia para ayudar en la estabilización del país tras la retirada de las tropas alemanas.

El plan era que la 4ª División de Infantería se desplegase en tres grandes territorios. La 7ª Brigada de Infantería y el Núcleo de Tropas Divisionarias se desplegarían en las regiones de la Macedonia griega, de Tracia y de Tesalia, para vigilar las fronteras con Yugoslavia y Bulgaria. La 11ª Brigada de Infantería quedaría acantonada en la parte occidental de Grecia.

Y la 5ª Brigada de Infantería quedaría desplegada en la zona del Mar Egeo, las Islas Cícladas, y posteriormente, tras la rendición de las últimas tropas alemanas, en Creta. El 3 de diciembre de 1944, los integrantes del Ejército Popular de Liberación de Grecia renuncian a seguir luchando junto con los británicos y se declara una huelga general.

La policía dispara sobre los manifestantes y a consecuencia de los enfrentamientos se decide desplegar a la 46ª División de Infantería de la India en Atenas y en Salónica.

El 15 de enero de 1945 se firma una tregua y se acuerda que los miembros del Ejército Popular se retiren de la capital y de la zona de Salónica y limiten sus actividades a las zonas rurales. A excepción de algunos incidentes aislados, la tregua significó el fin de las operaciones del BIA en Grecia.



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Soldados de la 4ª División de Infantería de la India en Grecia



En la India se quedaron acantonadas durante la guerra la 14ª y la 39ª Divisiones de Infantería de la India, reconvertidas desde 1943 en unidades de recluta y entrenamiento.

La 32ª y la 43ª Divisiones Acorazadas de la India, no llegaron a formarse nunca aunque sirvieron de base para la constitución de la 44ª División de Infantería Paracaidista de la India en 1943, a la que también se unió la 21ª División de Infantería con base en Assam. 

34ª División de Infantería de la India fue destinada a la guarnición de Ceylán siendo disuelta en 1945 sin haber entrado en acciones de combate.


5. Condecoraciones

Unos 4000 hombres del BIA fueron condecorados en el transcurso de la guerra. 31 de ellos recibieron la Cruz Victoria por su demostrado valor en acciones llevadas a cabo ante el enemigo más allá del cumplimiento del deber. 

El Teniente Premindra Singh Bhagat, del Cuerpo de Ingenieros Reales del BIA, recibió la Cruz Victoria por su valentía durante las operaciones siguientes a la captura de Metemma, durante la Campaña de Birmania, en las que supervisó personalmente la limpieza de 15 campos de minas trabajando sin descanso durante 96 horas.



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Teniente Premindra Singh Bhagat. Condecorado con la Cruz Victoria



El Fusilero Bhanbhagta Gurung, del 2º Regimiento de Gurkhas, fue condecorado con la Cruz Victoria en las acciones llevadas a cabo el 5 de marzo de 1945, en la Campaña de Birmania, cuando eliminó a un francotirador japonés y voló con granadas de mano dos posiciones de ametralladoras japonesas.



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Fusilero Bhanbhagta Gurung. Condecorado con la Cruz Victoria



El Cabo Nand Singh, del 11º Regimiento Sikh, recibió la Cruz Victoria por el valor demostrado en las acciones llevadas a cabo en Birnania entre el 11 y el 12 de marzo de 1944 en las que a pesar de haber sido herido en la cadera, en el hombro y en la cara, consiguió recuperar junto con su sección tres posiciones enemigas.



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Cabo Nand Singh. Condecorado con la Cruz Victoria



El Teniente Karamjeet Singh Judge, del 15º Regimiento del Punjab, recibió la Cruz Victoria a título póstumo por las acciones llevadas a cabo durante la toma de una factoría de algodón en la Campaña de Birmania en 1945, dónde después de eliminar diez posiciones enemigas falleció a causa de las heridas recibidas.



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Teniente Karamjeet Singh. Condecorado con la Cruz Victoria



El Cabo Yeshwant Ghadge, del 5º Regimiento de Infantería Ligera de Mahratta, también fue condecorado con la Cruz Victoria a título póstumo por el valor demostrado en los combates del 10 de julio de 1944 en la Campaña de Italia, al tomar una posición de ametralladoras alemana después de quedarse sin munición ni granadas, luchando cuerpo a cuerpo con su cuchillo, y eliminando a los tres soldados alemanes que manejaban la ametralladora. Murió a consecuencia del disparo de un francotirador minutos después.



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Cabo Yeshwant Ghadge. Condecorado con la Cruz Victoria



Son sólo alguna de las muestras del heroísmo demostrado por los Soldados, Suboficiales y Oficiales del Ejército Británico de la India.


6. Galería Fotográfica


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Sir Claude Auchlinek era el Comandante en Jefe del Ejército Británico de la India durante la Segunda Guerra Mundial



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Soldados Gurkha tomando una posición durante la Ofensiva de Túnez



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Soldados Sikh de la 50ª Brigada de Tanques de la India



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Soldados del BIA durante la Campaña de Malasia



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Artillería Gurkha batiendo las posiciones alemanas durante la Campaña de Italia



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El General Ouvry Roberts, Jefe de la 23ª División de Infantería de la India, saluda a los soldados del BIA liberados tras la rendición de Japón



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Soldados Sikh operando un mortero ligero en el norte de África



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Soldados Sikh embarcan rumbo a la Campaña de Malasia



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Tropas Gurkha durante una revista



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Un Soldado del 3º Regimiento Gurkha, de la 10ª División de Infantería de la India, compartiendo un cigarro con un Soldado estadounidense. Italia 1944



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Las tropas del BIA desembarcan en Punta Elefante



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Asalto de una posición defensiva alemana durante la Campaña de Egipto.


7. Fuentes






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